Und wieder: Ist Präsident Obama ein “trust buster”?

Als Kartellblog.-Leser wissen Sie, dass der Amtsantritt Präsident Obamas bei manchen die Hoffnung, bei anderen die Befürchtung ausgelöst hat, die USA würden das Kartellrecht in Zukunft aggressiv(er) durchsetzen. Tatsächlich gaben Obama und die von ihm neu eingesetzten Behördenleiter durch markige Statements Anlass zu Spekulation. Die Hoffnung auf / Befürchtung von “more antitrust” hat sich in der Breite aber nicht erfüllt.

Im Kartellrechtler-Blog TOTM gab es gestern dazu einen kurzen Post (“Obama, Antitrust, and the Great Recession”) seines neuen Autors Dan Crane, Professor an der University of Michigan Law School. Crane sieht keinen Richtungswechsel in der Verwaltungspraxis von DOJ und FTC. Er spekuliert über mögliche Gründe, vermutet unter anderem, dass die Wirtschaftskrise der Verwirklichung der Wahlkampfansagen Obamas nicht förderlich war. Er schreibt:

It also may be that I’m jumping the gun and the DOJ has a slew of big cases waiting in the wings. They are certainly conducting some big investigations that could lead to Microsoftesque cases. One of the downsides of blogging about something not happening is that it could happen the next day. (One of the nice things about a blog is that your prior statement can then be updated the next day).

But this last possibility raises a different and quite subtle issue: how do we measure the real effectiveness or vigor of antitrust enforcement, when its chief function is deterrence? In a world of perfect deterrence, there would be no antitrust cases filed. This is a paradox of law enforcement. The Bush Administration collected record fines in cartel cases, but that might be nothing more than evidence of an explosion of cartel behavior because of a perception that enforcement would be lax. Perhaps the current mildness out of the Antitrust Division is merely the consequence of the President and AAG having threatened large companies with severe sanctions for misbehaving with the consequence that the ostensible offenders retreated from their worst practices to wait out the current administration. If so, the dissonance between rhetoric and practice is merely the sound of deterrent success.

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